Boxe: Ward-Kovalev, l’explosive revanche chez les mi-lourds

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Los Angeles (AFP) – Huit mois après leur premier duel à l’issue controversée, l’Américain Andre Ward et le Russe Sergey Kovalev se retrouvent samedi à Las Vegas (Etats-Unis) pour une revanche très attendue avec en jeu les titres WBA, IBF et WBO des mi-lourds.

Kovalev n’a toujours pas oublié cette soirée du 19 novembre 2016: « Quand ils ont annoncé le nom du vainqueur, je ne voulais pas y croire, j’avais l’impression de vivre un cauchemar », a-t-il rappelé cette semaine.

Après avoir envoyé Ward au tapis dès la 2e reprise et remporté selon les pointages officieux neuf des douze reprises, Kovalev avait concédé aux points (114-113, 114-113, 114-113) à la surprise générale sa première défaite en 32 combats et perdu ses trois ceintures mondiales.

« Je pense toujours que j’ai gagné ce combat, j’ai l’occasion maintenant de faire une mise au point », a poursuivi le Russe, surnommé « Krusher » (l’écraseur) en référence à la puissance de ses coups.

C’est peu dire que Kovalev, 32 ans, veut prendre sa revanche et corriger un adversaire qu’il avoue mépriser.

« Chaque fois que je le vois je veux simplement le frapper, le punir, je veux mettre fin à sa carrière, je n’ai rien d’autre à lui dire », a lancé récemment le Russe établi en Floride.

– ‘Prépare toi’ –

Jeudi, lors de leur dernière conférence de presse, Kovalev, coiffé d’une casquette barrée du mot « WAR » (guerre), a tenu parole en affichant son mépris et en se contentant de quelques mots à l’adresse de Ward.

« Toi, prépare-toi », a-t-il simplement lancé en pointant du doigt son adversaire, avant de quitter la scène sans sacrifier à la traditionnelle photo du « face-off » (face à face).

Quand son entourage a accusé Kovalev de fuir et de jeter l’éponge avant même le combat, Ward a lui répondu avec calme: « Je ne vais pas me laisser décontenancer par une posture et par des déclarations. J’ai une mission en venant ici, à savoir défendre les titres que j’ai gagnés en novembre », a insisté le champion olympique 2004 des mi-lourds.

« Je sais ce que j’ai à faire, je m’attends à ce qu’il donne son meilleur, mais vous allez voir un Andre Ward différent du dernier combat », a prévenu celui qui se fait appeler Son of God (littéralement fils de Dieu).

Le Californien, toujours invaincu en 31 combats, dont 15 victoires à la limite, doit faire taire ses nombreux détracteurs.

Son entraîneur Virgil Hunter en est conscient: « Ce sont les deux meilleurs boxeurs du moment, cela va être un combat acharné qui devrait se décider par un KO », a-t-il prévenu.

Le boxeur russe Sergey Kovalev lors d’un interview, le 30 mai 2017 à Oxnard (Californie)

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